Sådan læser du malerier: Thomas Coles Oxbow

Miljøadvarsler fra et klassisk kunstværk

'Udsigt fra Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en tordenvejr - The Oxbow' (1836) af Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Kunst er et sted, hvor ideer er indskrevet og eksperimenteret med. Menneskelig aktivitet kan få til at virke smuk eller destruktiv, afhængigt af hvordan kunstværket præsenterer sig selv.

Thomas Coles maleri af en okse i Connecticut River Valley har en lys og en mørk side. Stormen, der fejer hen over maleriets venstre side - en storm, der er gået - kontrasterer tonalt med den solbadede vidde, som den efterlader i dens kølvandet.

Cole var meget god til dramatisk komposition.

Desuden er det, der er skåret i skygge, alt i forgrunden, så det gule lys, der strækker sig ud over de fjernere lavlande tilføjer vægt på indtrykket af vidde og åbenhed. De solbelyste sletter er besat af en pastoral scene med marker og landbrugsjord, der antyder udsigterne til landskabsdyrkning til udvikling af den amerikanske nation: landet er pløjet ind i marker, der er blevet bygget huse, røg stiger op fra skorstene og i det fjerne bakker, trærydder ar på skråningerne.

Det høje udsigtspunkt fra Mount Holyoke giver os et fejlagtigt panorama, så vi som seeren opfordres til at udvide vores øjne på scenens skønhed og bredde. Hvis maleriet indeholder ængstelse for det naturlige miljøs skæbne, er du nødt til at kigge lidt nærmere på for at se dem.

På overfladen har Cole malet en naturlig vidunder: den snoede bane af en flod over en lavtliggende dal, med den dramatiske tilføjelse af skiftende vejrforhold, hvilket giver en fornemmelse af, at kunstneren har 'fanget' et flygtigt øjeblik. I sandhed arbejdede Cole hovedsageligt i sit studie og udviklede gradvist sine malerier ud fra skitser.

Detalje fra 'Udsigt fra Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en tordenvejr - The Oxbow' (1836) af Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Malet i 1836 producerede kunstneren en vision om et landskab i en tilstand af transformation. Faktisk leverer maleriet tre overlagte tidsrammer: den hurtige begyndelse af en storm, der ankommer og afgår inden for få minutter eller timer; rydding af træer og vildmark, der skal erstattes af landbrug og byer, en proces, der finder sted gennem år og årtier; og den langt langsommere geologiske proces af en flod, der flyder over fladlandet og langsomt siler op, så der skabes kurver, der til sidst bliver til oksebuer, den store hestesko-krumning, der giver maleriet sit emne.

Værket blev først vist på National Academy of Design i 1836 med titlen View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter tordenvejr. Maleri af det amerikanske landskab var en ny facet af amerikansk kunst. Når det engang var blevet set som et sted for fare og modgang, er det et paradoks i det amerikanske landskab, at det kun var, da det kom under trussel fra menneskeheden, at det begyndte at blive behandlet som et skue af skønhed. Dette er naturligvis alle naturlige territoriers skæbne, og på samme måde som europæisk landskabskunst var en reaktion på urbaniseringen fra det 18. århundrede og den videnskabelige oplysning, så amerikansk landskunst skød rod, da den amerikanske grænse blev skubbet længere mod vest ind i ørkenen .

Cole var et stiftermedlem af Hudson River School, en gruppe kunstnere, der udforskede Hudson River Valley og de omkringliggende bjergkæder. I traditionen for europæiske romantiske landskabsmalere som Claude Lorrain og John Constable, kroniserede Hudson River School den forsvindende vildmark og den voksende tilstedeværelse af moderne civilisation som samtidige og til tider harmoniske fænomener.

Coles maleri, bedre kendt simpelt hen som The Oxbow, henleder eftertrykkeligt vores opmærksomhed på denne grænselinje: maleriet er opdelt i halve langs diagonalen, hvor det afgørende sammenstiller et billede af 'utæmmet' natur med en pastoral bygning, der omfatter det, som Cole beskrev som "en forening af det maleriske, det sublime og det storslåede. ”

Detalje fra 'Udsigt fra Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en tordenvejr - The Oxbow' (1836) af Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Hvad prøvede Cole at male her? Er dette en fejring af menneskehedens herredømme over landet eller en advarsel om et gammelt miljø, der er truet?

Fra århundredeskiftet var forholdet mellem kunst og den naturlige verden genstand for meget diskussion. I løbet af århundredet skete irreversible ændringer i den måde, hvorpå mange mennesker interagerede med naturen. Færre og færre mennesker arbejdede på jorden, da urbaniseringen fortsatte med det samme. Videnskabelige fremskridt reviderede naturperspektivet som bærer af symboler og emblemer i et klassificerbart system. Bevillingen af ​​vildt land til funktionelt, reguleret areal betød, at verdenen af ​​'ægte natur' blev skubbet til en længere afstand.

Cole placerede sig inden i maleriet, som en lille figur i forgrunden iført en hat og sad ved et staffeli. Detalje fra 'Udsigt fra Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en tordenvejr - The Oxbow' (1836) af Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Cole levede på et tidspunkt, hvor naturens mangfoldighed og storhed blev fejret for dens 'sublime' kvaliteter, men alligevel blev templingen af ​​naturen lige så værdsat for dens fordele for samfundet. Coles maleri er vellykket, fordi det forbinder disse muligvis modstridende værdier til en samlet helhed.

Hvis dette lyder som en tvetydig konklusion, tror jeg, det er muligt at skelne en alvorlig advarsel i Coles oxbovemaleri. På 'ørkenen' side ser vi en række knurrede træer i en tyk skov af uigennemtrængelig grønt. Natur og civilisation er vist som en adskilt modsætning, der ikke eksisterer sammen. Ødelagte træer og en storm, der fortæller os, at ørkenen er truet, og den skyldige er kulturen 'Arcadia'.

For at understrege omfanget af dilemmaet har Cole tilføjet en yderligere ledetråd. På bakken i den fjerneste baggrund ser skovhugger i skoven ud til at danne hebraiske bogstaver, en detalje, der først blev bemærket mange årtier efter, at maleriet først blev vist. Fra vores perspektiv læses det som Noah (נֹ֫חַ). Hvis det ses på hovedet, som fra Guds perspektiv, dannes ordet Shaddai, 'Den Almægtige'.

Detalje fra 'Udsigt fra Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en tordenvejr - The Oxbow' (1836) af Thomas Cole. Metropolitan Museum of Art. Kilde Wikimedia Commons.

Set fra perspektivet fra det 21. århundrede skulle maleriet minde os om, at vi har skubbet villens grænse tilbage i lang tid nu. Funktionerne i det almindelige samfund i dag er vokset mere og mere fjernt fra naturen, både fysisk og psykologisk. Denne løsrivelse giver den nødvendige afstand til, at det naturlige miljø er et domæne, som ideer og idealer kan projiceres, og for at de virkelige effekter af den menneskelige ødelæggelse bliver sværere og sværere at se.

Coles maleri giver os adgang til en tid, hvor spændingen mellem menneske og natur var et mere fint afbalanceret drama. Det illustrerer de ængstelser, der kom foran vores moderne verden. Og som sådan bør det tilskynde os til at stille et simpelt spørgsmål: hvor længe kan vi fortsætte med at skubbe den menneskelige grænse på bekostning af et stadigt mindskende dyreliv?